Quick answer
"Loosen" is a transitive verb which is often translated as "aflojar", and "tighten" is a transitive verb which is often translated as "apretar". Learn more about the difference between "loosen" and "tighten" below.
loosen
A transitive verb is a verb that requires a direct object (e.g. I bought a book.).
1. (to make less tight)
a. aflojar
The doctor told Amy to eat more fiber in order to loosen her bowels.El doctor le dijo a Amy que comiera más verduras para aflojar los intestinos.
b. soltar
The police officer loosened his grip when he saw that the suspect had calmed down.El policía soltó su agarre cuando vio que el sospechoso se había calmado.
2. (to untie)
a. desatar
Mary loosened the bow on the package and tore off the wrapping paper.Mary desató el moño del paquete y rompió el papel de envoltura.
3. (to make less strict)
a. aflojar
The bank loosened the requirements for getting a loan.El banco aflojó los requisitos para conseguir un préstamo.
b. suavizar
A new law will loosen the regulations for dairy farmers.Una nueva ley suavizará las reglas para los productores lecheros.
An intransitive verb is one that does not require a direct object (e.g. The man sneezed.).
4. (to become less tight)
a. aflojarse
When Rodney arrived with flowers, Fiona's shoulders loosened and a smile appeared on her face.Cuando Rodney llegó con flores, los hombros de Fiona se aflojaron y una sonrisa apareció en su rostro.
b. soltarse
The cliff loosened and began to slide into the ocean after the rainstorm.El acantilado se soltó y comenzó a deslizarse hacia el océano después de la tormenta.
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tighten
A transitive verb is a verb that requires a direct object (e.g. I bought a book.).
1. (to make tight)
a. apretar
You can tighten the screw a lot more with an electric drill.Puedes apretar el tornillo mucho más con un destornillador eléctrico.
b. tensar
Go around and tighten all the lines attached to the tent stakes.Ve y tensa todas las cuerdas atadas a las estacas de la carpa.
c. ajustar
The steering wheel on my tractor wobbles, so I need to tighten it.El volante de mi tractor se bambolea; lo tengo que ajustar.
2. (to make more strict)
a. intensificar
The director of the nuclear power station tightened security after the bomb threat.El director de la central nuclear intensificó la seguridad tras la amenaza de bomba.
b. endurecer
The government is going to tighten the requirements for citizenship.El gobierno va a endurecer los requisitos para obtener la ciudadanía.
c. hacer más severo
If we don't tighten the rules, the students will continue to take advantage of us.Si no hacemos las reglas más severas, los alumnos seguirán aprovechándose de nosotros.
d. reforzar
The airport is tightening security this weekend because of recent threats.El aeropuerto reforzará la seguridad este fin de semana debido a las amenazas recientes.
An intransitive verb is one that does not require a direct object (e.g. The man sneezed.).
3. (to get tense; often used with "up")
a. tensarse
I saw Julia's jaw tighten when they mentioned the name of her boss.Vi que se le tensó la mandíbula a Julia cuando mencionaron el nombre de su jefe.
b. apretarse
Felipe tried to untie the captive, but the knot only tightened.Felipe intentó desatar al cautivo, pero el nudo se apretó más.
c. ponerse tenso
Relax! If you tighten up, the injection will hurt more.¡Relájate! Si te pones tenso, la inyección te va a doler más.
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